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“火星生命”有了新证据?  

2009-12-10 09:56:06|  分类: 视野 |  标签: |举报 |字号 订阅

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“磁晶体”透露生命痕迹,科学家重提地外生命
太阳系生物大发现
 

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“火星生命”有了新证据? - 新知周刊 - 《新京报·新知周刊》 
ALH84001陨石(上图)的显微照片(下图)显示,其上可能存在生命的痕迹。

图/NASA 
 

1996年,美国航空航天局(NASA)和白宫曾经发布了这一爆炸性的消息:在一块南极发现的陨石上有“火星虫”的遗迹,一时引起轰动,还引发了《达·芬奇密码》作者丹·布朗写下《骗局》这部小说。不过,这个消息当时就遭到了反驳,并很快就再无人提及了。13年过去了,近日科学家们宣布又发现了新的证据,证明那块石头上确实有生命遗迹。

 

南极发现火星陨石

 

再次成为焦点的这块石头在1984年发现于南极洲艾伦丘,被命名为“艾伦丘(AllenHills,ALH)84001”的陨石,科学家相信这块石头是小行星或彗星撞击火星时,从火星表面迸出并进入太空的。它在宇宙中漂浮了160万年之后,于约1.3万年前来到地球。这块从火星外壳上掉下来的岩石形成于数十亿年前,许多专家认为,这时的火星存在液态水,并且适宜生物生存。

 

发现该陨石后不久,科学家曾发现其中有蠕虫状的结构。科学家们认为这些结构是火星虫的化石。显微照片显示了陨石中有细长的物体,非常像生命遗迹。但是人们的兴奋并没有持续多久。很快,有科学家怀疑陨石是受过地球生物污染的。他们还提出了另外一种可能,即岩石在从火星表面崩起时产生的热量会形成一些矿物结构,这些矿物结构被误当成了微生物化石。

 

近日,NASA的科学家通过在当年还没有的先进高解析度电子显微镜的协助下进行了新的研究。这项研究由克普尔塔(KathieThomas-Keprta)博士和位于休斯顿的约翰逊航天中心的原班人马进行。他们的研究结果表明陨石上确有生命的迹象。

 

在这次研究中,科学家把注意力放在陨石中存在的一种名叫“磁晶体”的微小的磁性颗粒上。

 

趋磁细菌成关键

 

地球上有一些被称为“趋磁细菌”的细菌,身体里含有“磁晶体”,科学界认为细菌靠它来辨别方向。趋磁细菌是在1975年由勃莱克摩(RichardBlakemore)发现的,他在名叫折叠螺旋体(Spirochaetaplicatilis)的细菌中发现磁小体的存在。这些细菌在显微镜下观察时总是移向载玻片的一边。拿一个磁铁靠近载玻片,细菌就会向磁铁的N极移动。这些细菌之所以有这种举动主要是因为它们可以产生微小的、含铁的、具有磁性的小颗粒。颗粒小而均匀,每个颗粒都有两个磁极。这些细菌将这些小磁铁排成直线形成一条长磁铁,它们用这种磁铁作为指南针来使自己沿着地磁方向移动。为什么要延地磁方向移动呢?有科学家认为,趋磁细菌并不十分喜欢氧气,它们需要从富氧区移至贫氧区。在水中,含氧量随着水深度的增加而降低,所以趋磁细菌喜欢生活在水底。它们用磁性罗盘告诉自己哪个方向为下。在北半球,地磁极不但指向北,而且还指向斜下方,细菌可以通过沿着地磁场的北极向深水处移动。在南半球,地磁场南极是指向斜下,所以在南半球的趋磁细菌是“追南型”。

 

如果火星陨石“ALH84001”上的微小磁体真的和细菌有关,就会形成石头上出现的那些不同寻常的形状。另外,科学家们说从化学物质纯度的角度来讲,这更像是生物而非地质现象。

美国内华达大学的巴兹林斯基(DennisBazylinski)教授在审阅这篇递交到《地球化学与陨石学会会刊》的文章时说:“我认为这是一篇十分优秀的论文。我认为陨石上的这些磁性晶体,的确看起来像是出自磁性细菌,这正是远古火星上曾存在过生命的证据。一开始的时候,我还怀疑这是个错误。但如今我得承认,已经没什么好怀疑的了。”

 

不过,巴兹林斯基认为还有一个大问题,这些所谓的“磁性化石”不见得是在火星上形成的:“磁性细菌制造出的磁性晶体的形状都是独特的,但火星陨石上的磁性晶体和地球上的细菌制造出的磁性晶体的形状却非常类似”。

 

“木卫二鱼”浮出水面

 

最近被曝出可能存在生命的地外环境还不止火星一个。据美国国家地理网站报道,美国一些科学家最近发现木星的卫星木卫二上的含氧量可能远远超过此前科学家的估计。

 

木卫二赤道地区的平均温度约为-163℃。科学家认为在其表面的冰壳之下还有一个液态的海洋。1994年,科学家们推断木卫二拥有一层以氧气为主的稀薄大气。此前,科学家就曾经推测,在木卫二的液态海洋中可能存在生命。现在,科学家重新估算了木卫二海洋的含氧量,认为数值是此前估计的100多倍。美国亚利桑那大学科学家格林伯格(RichardGreenberg)认为,以这样的含氧水平,从理论上说,木卫二的海洋中可以生活生物总量达到300万吨的类似地球上鱼类的生物。他说:“并不是说木卫二上现在一定存在生命,但我们确实知道那里存在支持生命的物理条件。”

 

不过,现在就开始推测木卫二上生命的演化情况为时尚早。想要真正弄清木卫二上的真实情况,还需进行进一步的研究。已经有科学家尝试为可能进行的木卫二深度探索设计了深度撞击器和穿冰机器人。

 

编译/本报记者 刘铮 实习生 丁佳
 

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