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“史前大鳄”吃恐龙也是寻常事  

2009-12-12 19:24:26|  分类: 封面故事 |  标签: |举报 |字号 订阅

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“猪狗鸭鼠”其实是鳄鱼,吃条恐龙也是寻常事
“史前大鳄”集体亮相

 

 

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“史前大鳄”吃恐龙也是寻常事 - 新知周刊 - 《新京报·新知周刊》

塞莱诺和他发现的古代鳄鱼头骨化石,巨大的帝鳄,以及可以放在手中玩赏的狗鳄。图/CFP

 

近日,著名的“化石猎人”保罗·塞莱诺公布了5种史前鳄类的新化石,它们有的像现代鳄鱼一样趴在水里伏击猎物,有的像鸭子一样在水里滤食,有的像狗一样跑来跑去找食,更有的长着像公野猪一样的獠牙,以捕食其他动物为食,其中就包括一些恐龙。


1化石猎手发现新鳄


芝加哥大学教授、探险家塞莱诺(PaulSereno)是世界上最有名的“化石猎手”之一。他最重要的战绩是在21世纪初发现12米长,重量可达8吨的“帝鳄”。塞莱诺和合作伙伴、迈克吉尔大学的助拉森(HansLarsson)等人组成的小组长期在撒哈拉沙漠寻找鳄鱼化石。为了收集鳄类化石,塞莱诺和他的小组需要忍受高达51℃的高温,在几个月内都靠吃干粮过活。后勤供应非常具有挑战性。以2000年的一次考察为例,他们把几辆卡车、工具、帐篷、5吨的石膏、226千克水和能够支持5个月的其他补给运进撒哈拉沙漠。


现在最干燥和不友好的撒哈拉沙漠在中生代时曾经气候湿润,生物繁盛,各种恐龙在这里活动。而塞莱诺的小组近几年里连续在这里发现了5种生活在1亿年前的古代鳄类的化石,不少化石摩肩接踵挨在一起,说明鳄类在当时当地非常繁盛。他们的研究成果在近期的生物学杂志《生物学钥匙》(ZooKeys)和11月号的《国家地理》上发表。11月21日,《国家地理》频道更特别播出了专题片《鳄鱼吃恐龙的时代》。

 

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狗鳄化石。图/CFP


2占据不同环境位置


其实,《国家地理》频道的节目是个纯粹的“标题党”,“鳄鱼吃恐龙”早就不是什么“新闻”了。美国哥伦比亚大学布鲁萨特的研究表明,在距今2.51亿年前至1.99亿年前,现代鳄类的祖先鳄踝初龙类和恐龙进化速度几乎没有差异,换句话,恐龙根本就不是那个时代的“老大”,鳄踝初龙类反而更强悍些。


新发现的5种鳄类新化石仍然让科学界感到惊讶,它们多种多样的形态说明它们拥有着各种各样的生活方式,占据着生态系统的各种位置。


这5种鳄类新化石中看上去最凶的是一种名叫“野猪鳄”的鳄鱼。它的身长有6米,头上长着角,口鼻上有装甲,可以当作大锤打击它的猎物。它最显著的特征是有三组匕首一样的牙,可以撕碎猎物的肉。很显然,“野猪鳄”的主要食物之一是小型恐龙。薄饼鳄身长也有6米,它长着薄饼一样又薄又平的口鼻,科学家认为它可以在水面以下一动不动地张着嘴等待数个小时,直到猎物落到它的嘴边,然后用薄饼一样的嘴“扣”住猎物。另外还有三个“小怪物”,比如一米长的“鼠鳄”,可以四足着地直立行走,以虫子和植物为食。它长着一对像老鼠一样的大门牙,科学家们认为它们用来挖出地里的食物。而“鸭鳄”长着一张扁扁的向前伸的嘴,它会用这张嘴在浅水里到处乱找,滤取小鱼和虫子吃。最后是“狗鳄”,科学家们认为它有着狗一样的柔软的口鼻,也吃植物和虫子,可能是游泳高手和跑步健将。

 

 

 

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鸭鳄的模型。图/CFP

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野猪鳄模型。图/CFP


拉森说:“我们很惊讶能同时在同一地点发表这么多新的种类。每种鳄显然有着不同的食谱,不同的行为方式,看起来它们在生态系统中具有不同的占位,每一种鳄都用自己的方式利用周围的环境。”


3脑子聪明,能游能跑


为何这些鳄类能在1亿年前如此繁盛呢?“聪明”可能是其中一个原因。塞莱诺用CT机扫描了鸭鳄和狗鳄的头骨化石,生成了大脑的数字模型,还制造了实体模型。结果是:这两种鳄都有着扁平、铲形的前脑,和现生鳄鱼的脑不同。拉森说:“它们的脑功能可能比现生鳄鱼稍微复杂一点。”

 

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鼠鳄复原图。


“聪明”似乎并非唯一原因。为了更好地理解鳄类,塞莱诺来到北澳大利亚,在这里他观察野生淡水鳄鱼,并且捕捉它们进行观察,从中塞莱诺偶然发现一个鳄类成功的关键:他发现淡水鳄鱼可以像哺乳动物一样“大步跑”,而进入水中之后,却可以像鱼一样游泳。


大步跑(gallop)和小步跑(jog)的姿势完全不同。四足动物在小步跑的时候是四只脚分别着地,而大步跑的时候是把前肢作为一组,后肢作为另一组,一个循环能先后听到两组前后间隔很短的脚步声。大步跑可以充分利用腰部的伸展长度和力量。在这个过程中脊椎肯定是上下运动的。鱼类在水中游泳时,是左右活动身体的。这可能只是一种偶然的选择。鱼类登陆之后,第一批陆生动物肯定是像鱼一样左右活动身体。现在多数两栖和爬行动物都是如此,小步跑就是这样演化来的。而哺乳动物则学会了大步跑,但脊椎左右活动的能力被大大限制了。
通过对化石的解读,塞莱诺假设这些早期的鳄类是小型的,四足直立行走,并且会大步跑的动物。他们在论文中写道,这些新发现的鳄类不但会在地上大步奔跑,而且有能够用来游泳的尾巴,现代鳄鱼的两大成功法宝在1亿年前已经成型。

 

采写/本报记者 刘铮

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