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小小磷虾如何搅动气候大问题?  

2009-12-23 13:27:31|  分类: 新知茶座 |  标签: |举报 |字号 订阅

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小虾米搅动气候大问题 

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小小磷虾如何搅动气候大问题? - 新知周刊 - 《新京报·新知周刊》 
磷虾虽然小,却因为数量巨大,而成为地球上“最重的动物”。它们还是重要的“碳埋藏者”。资料图片 
 

现在,所有人都盯着哥本哈根———事涉全人类的福祉,与会的又都是大人物,自然会吸引所有人的目光。不过,小虾米的作用未必就比不上大人物。最近有一则关于虾米的新闻,估计注意到的读者并不很多:本月初,南极海洋生物资源养护委员会批准我国对南极磷虾进行商业捕捞。

 

关心野生动物的朋友应该都南极磷虾(Euphausiasuperba)这个名字不陌生。乍看,南极磷虾跟鲜虾皮别无二致,其实两者分属不同的目。磷虾属于甲壳纲软甲亚纲磷虾目,而虾皮则属软甲亚纲的十足目。

 

小虾米还能成大气候?的确如此。按照联合国粮农组织统计,南极磷虾的总质量大约有5亿吨。按照这个统计,南极磷虾当之无愧的会坐上地球上最“重”的动物排行榜的头把金交椅。这个5亿吨还是一个相对保守的估计,有科学家认为南极磷虾的总生物量可能高达100亿吨。为何有如此大的出入?原因在于我们对这种动物的了解还相当有限。由于南极的独特气候条件,在它漫长寒冷的极夜里并不适合科学考察的进行,因此我们仅凭夏季研究获得的磷虾知识还存在巨大的缺口。就拿南极磷虾的生活史而言,目前我们的了解还是源自于1962年英国一艘极地科考船的调查,以至于至今其生活史仍然被称为是“假说”。

 

有一点是毋庸置疑的,南极磷虾在南极生态系统中扮演着中流砥柱的作用。它的食物是初级生产者———单细胞浮游植物,而它的捕食者则是这个星球上最大的一些动物:大王鱿鱼、帝企鹅、豹海豹以及庞大的须鲸们。根据英国科学家米勒和汉普顿的研究,每年仅海豹就要吃掉大约一亿吨南极磷虾,各种鲸鱼吃掉大约三千万至四千万吨。这些动物选择磷虾作为主食是很明智的。在食物链中,从生产者到初级消费者到次级消费者,每前进一步,都意味着能量的巨大浪费。缩短食物链的长度是在极地地区生存的重要准则。

 

另一方面,“直肠子”的南极磷虾消化能力并不强,它不仅会排出含有大量未消化食物的粪便,还会吐出部分未消化的食物。这些排泄物富含硅和碳,会沉积在海底。如果不是被磷虾摄取,这些碳会在海洋表层循环,于是南极磷虾扮演了碳埋藏者的角色。高纬度海洋每平米每年可以从大气中吸收30-50克碳使之转化成生物质。看上去这个数量并不大,但是如果将之乘以巨大的海洋面积,结果就是,南极冰冷的海洋在碳循环中起的固碳作用甚至超过热带雨林。所以,小小磷虾帮助埋藏的碳其实是个天文数字。然而,这其中的细节尚未为我们所知。

 

更不幸的消息是,虽然南极磷虾日复一日为了减少大气中的二氧化碳默默工作,它自己也成了全球变暖的牺牲品。2005年,葛洛丝(LizaGross)在《科学公共图书馆-生物学》上撰文表示,近几十年来,南极磷虾的种群下降了80%,这可能是由于沿海浮冰减少所致。那些浮冰是幼体磷虾的幼儿园。

 

在海洋渔业资源日渐枯竭的今天,人们把目光投向了南极磷虾,认为数量庞大的它们是人类取之不尽的蛋白宝库。还是管住我们的嘴吧,一旦磷虾倒下去,动摇的将是整个生态系统的基石。

 

□瘦驼(山东 生物研究者)

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