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史前巨鸟以人为食  

2009-10-22 18:03:14|  分类: 视野 |  标签: |举报 |字号 订阅

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生物学家还原哈斯特鹰生活场景,证实当地可怕传说
史前巨鸟以人为食

 

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哈斯特鹰骨骼标本

 

在新西兰南方岛屿,有一个古老的传说:一种巨大凶残的大鸟,它会突然俯冲下来袭击人类,带走小孩。当地的毛利人敬畏地将它叫做“普凯”(Pouakai),19世纪时,一位法国科学家将其命名为“哈斯特鹰”。最近,科学家通过DNA等现代科技手段,证实这种已经灭绝了的,曾经存在的世界上最大的鸟的的确确是“吃人鸟”。

 

1吃人还是腐肉?

 

哈斯特鹰的学名是Harpagornismoorei。这是一种已经灭绝的大鸟,曾经生存于新西兰南岛及附近岛屿。然而,它的行为到底是怎样的,除了古老的传说和科学家的猜测之外,人们却一直未能证实。

 

在毛利人的神话和传说中,记载了很多哈斯特鹰的内容,不仅有口口相传的民间传说,也有不少岩石画刻画了它的样子。毛利人还把它描述成一种极其凶残的大鸟,会突然俯冲袭击山区的人类,能够带走、吃掉小孩。西方人对这种巨大猛禽的记载,最早出现在早期新西兰殖民地总督乔治·格雷的描述中。后来,当地人发现了一些这种巨鹰的遗骨。1870年左右,德国科学家朱利叶·哈斯特爵士对这个物种进行了科学描述,并对其命名。它也因此被称为“哈斯特鹰”。

 

科学家一直认为它是一种食腐动物而非捕食者,因为哈斯特鹰的长相和秃鹰类似,鼻孔上方都有一个罩。科学家相信,这个罩的存在意义是当它们把头探进腐烂的动物尸体啄肉时,腐肉不会挡在气道上阻止呼吸。

 

 

2站在食物链最顶端

 

新西兰基督堂市坎特伯雷博物馆和澳大利亚新南威尔士大学的研究员最近宣布,通过复杂的现代医学技术如对哈斯特鹰头骨、骨盆和喙进行CAT扫描,还原了这种大鸟的结构,并发现哈斯特鹰有足够强硬的骨盆,可以令其以80千米的时速迅速俯冲,袭击地面动物———包括人类。

这些骨骸证据并不多且相当脆弱。坎特伯雷博物馆脊椎动物馆馆长斯哥菲尔德说:“在非破坏性技术的帮助下,我们能很好地了解这种动物的神经生物学。”

 

哈斯特鹰是已知最大的鹰科动物。它要比现存最大的鹰科物种虎头海雕重至少一倍。“它绝对有能力突然俯冲下来,带走一个孩子。”斯哥菲尔德说,“它们不仅能够用爪子袭击,而且能抓住骨盆等相当结实的部位。”

 

通常,哈斯特鹰会迅速俯冲到猎物身上,一边用利爪握住其骨盆部位,一边袭击脑部或颈部,因为体重大、速度快,它给猎物的致命一击相当于从25米高处砸下来一个大石块。

 

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通常认为,哈斯特鹰的主要食物是新西兰特产的无翼巨鸟———恐鸟。

 

斯哥菲尔德教授补充说,在人类尚未到达这里之前,哈斯特鹰最优的捕食对象可能是恐鸟。这是一种已经灭绝了的无翼大鸟。它们体长25米,但不会飞翔。在一些恐鸟的化石地,发现了其骨骼上有被大鹰猎食过的痕迹。哈斯特鹰也很可能在之后捕食过居住在高山地区的人类儿童。

这份报告发表在最近的《脊椎动物考古学》期刊上。

 

3四肢发达,头脑简单?

 

哈斯特鹰另一个让科学家惊讶的发现,是它的演化速度。此前,人们一直以为它的祖先是大型的楔尾鹰。通过DNA分析,研究者发现,哈斯特鹰是从身材较小的祖先———澳大利亚和新几内亚的小型鹰演化而来。因此,在新的分类法中,哈斯特鹰跟随其祖先归入真雕属。在演化过程中,它的体形变化很快。和其生活在更新世中期的祖先相比,它的身体足足变大了10倍。

 

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它的爪与其现存近亲爪的比较。

 

新西兰古生物学家维斯说,哈斯特鹰的身体增大迅速,可能是为了适应新西兰岛上比它的个头大得多的猎物。但哈斯特鹰脑部的演化相对缓慢。1000年前,当人类到达这些岛屿的时候,哈斯特鹰垄断当地捕猎活动的好日子终于到头了。它的末日也即将到来。人类开始捕食恐鸟这样的大型无翼鸟,并破坏它们的栖息地。不久之后,恐鸟灭绝。那些大型猎物消失之后,哈斯特鸟也很可能也猎食过人类。公元1400年左右,哈斯特鹰也最终消失了。
 
本报记者 金煜

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